Al menos es en la cabeza, donde cuatro equipos pueden reclamar de forma legítima la corona.

Cuando LeBron James se fue hacia el Oeste de agente libre, la Conferencia Este perdió su principal reivindicación al título. Quedaban pocas estrellas y aún menos aspirantes al anillo de campeones. Tenías a los Celtics, a los Sixers, y tal vez a los Raptors.

Todo eso comenzó a cambiar cuando Toronto adquirió Kawhi Leonard de los Spurs a mediados de julio. Luego, los Bucks se escaparon por puerta jugando una versión sobrecargada de Bud Ball, y los 76ers adquirieron a Jimmy Butler de los Wolves, dándoles tres de los 25 mejores jugadores.

Aunque todavía está lejos de contar con equipos de calidad como la Conferencia Oeste, el Este tiene cuatro equipos con el talento y la ambición de hacer una carrera firme hacia  las Finales. Si a esto le sumamos los extremadamente sólidos Indiana Pacers, la conferencia cuenta con cinco equipos que podrían hacer una temporada de 50 victorias.

Después de eso, las cosas se acaban apresuradamente, pero la mitad superior del grupo oriental es, nos atrevemos a decir, tan formidable como la que está fuera de Occidente. Con aproximadamente el 20 por ciento de la temporada ya jugada, echemos un vistazo a cómo se acumulan las cosas con la Lista de esta semana.

 

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Los Milwaukee Bucks son el único equipo de ambas ligas que se encuentra entre los cinco primeros en ataque (primero) y defensa (quinto).

Giannis Antetokounmpo es, por supuesto, la razón principal de su éxito, ya que se ha convertido en uno de los primeros líderes en la categoría de Jugador Más Valioso. Giannis todavía no tiene un tiro exterior fiable, pero eso importa poco durante la temporada regular, cuando es capaz de anotar a su voluntad sobre la canasta.

Khris Middleton comenzó a emerger como una estrella anotadora secundaria la temporada pasada, y se ha convertido en un monstruo de la eficiencia cuando se enchufa en el sistema de Mike Budenholzer. El base Eric Bledsoe también ha sido discretamente eficaz como creador de juego. Los grandes son mucho mejores gracias a la incorporación de Brook Lopez.

La pregunta clave -quizás la única que le importa a Milwaukee– es si funcionará en los playoffs. Los equipos de Budenholzer tienen una larga historia de éxitos en la temporada regular, seguida de resultados poco inspiradores después de la temporada. En particular, ese sistema defensivo tan sólido en diciembre y enero ha sido destrozado en la postemporada .

 

Los Raptors tienen su propia historia de postemporada llena de torturas, pero hay una nueva energía alrededor de este equipo.

El enigmático Leonard ha sido incorporado a la alineación sin ningún problema, y ha recuperado su posición como el mejor ala de la liga. Él y su colega Danny Green, de origen de los Spurs, han solidificado la defensa y han aumentado considerablemente los disparos.

Al igual que los Bucks, los Raptors son fuertes en ambos lados de la pelota, ocupando el tercer lugar en la clasificación ofensiva y el sexto en la defensiva. El nuevo entrenador, Nick Nurse, tomó la decisión sensata y esperada de jugar contra Serge Ibaka exclusivamente en el centro, una decisión que fue posible gracias a la aparición de Pascal Siakam como artillero a tiempo completo.

Luego está Kyle Lowry, que es más veterano, más inteligente e igual de intratable. Se ha rehecho como asistente de este grupo, promediando un promedio de 10,4 asistencias por partido. La diferencia este año es que Lowry no debería tener que trabajar tan duro durante la temporada regular, lo que en teoría debería mantenerlo más fresco para los rigores de los Play offs.

 

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Cada año decimos que las cosas son diferentes en Toronto y cada año nos recuerdan por qué están tan angustiados. Con Leonard en su lugar y el surgimiento de Siakam, este año realmente debería ser diferente. Los primeros datos son alentadores.

 

Jimmy Butler les recordó a todos durante el fin de semana por qué vale la pena.

En una victoria en el tiempo extra ante los Hornets, Butler anuló un tiro de Kemba Walker y luego anotó para ganar el partido.

Butler es realmente ese tipo. Puede ir a buscarlo cuando quiera y puede hacer acciones con Joel Embiid toda la noche. No es un gran tirador de tres puntos, y los Sixers podrían necesitar más puntería en el perímetro, pero harán ese intercambio para conseguir un jugador del calibre de Butler. El hecho de que también sea un defensa versátil que no tiene miedo de enfrentarse a misiones defensivas de élite hace que no se vea obligado a perder a Robert Covington.

Darío Saric es algo más difícil de reemplazar, y los Sixers intentarán hacerlo con la veterana combinación de Wilson Chandler y Mike Muscala. Dada la competición, un cuarto tramo era inútil en algunos de sus encuentros. (Como Boston, por ejemplo.).

Con Butler sirviendo como creador de juego de élite entre Ben Simmons y Embiid, los Sixers son peligrosos en algunos aspectos que antes no lo eran.

El proyecto de segundo año, Markelle Fultz ha regresado a la banca, donde puede ser incorporado al flujo a un ritmo menos agresivo. Además, con Butler en el lugar adecuado, el francotirador J.J. Redick también ha regresado a la alineación inicial, a la que pertenece.

El calendario también es muy favorable para los Sixers a medida que avanzan. Seis de sus próximos siete partidos se disputarán en casa, con sólo dos partidos contra equipos con récords de victorias. Puede que sea enero antes de que tengamos una verdadera idea de cómo la presencia de Butler impacta a los Sixers, pero el calendario no muy exigente les da la oportunidad de ganar los partidos mientras resuelven los problemas.

 

Los Celtics, por su parte, se encuentran en medio de una crisis de identidad.

Con Kyrie Irving y Gordon Hayward de vuelta en la alineación, ya no son los atrevidos y jóvenes que impresionaron a todo el mundo con su dureza e ingenio. Dadas las luchas de Hayward, su poder estelar también parece estar significativamente sobrevalorado.

 

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Kyrie ha sido magnífico, pero la reintegración de Hayward ha sido lenta, ya que intenta reinventarse a sí mismo como un delantero por debajo del aro después de su terrible lesión en la pierna. Con ese fin, el entrenador Brad Stevens barajó su alineación y eligió a Aron Baynes el lunes, sacando a Hayward del banquillo.

Esperábamos que hubiera problemas de continuidad, y el calendario no ha sido bueno con nueve de sus primeros 13 partidos fuera de casa. Sin embargo, nadie esperaba que la ofensiva fuera así, o que las “C” carecieran de la dureza necesaria para terminar los partidos durante esta etapa de transición.

Su derrota el sábado contra un equipo de Utah en apuros en la segunda noche de un duelo consecutivo fue simbólico de un equipo en busca de dirección. Echar a perder una cuarta parte de la ventaja en Charlotte el lunes no hizo nada para calmar la tormenta. Este equipo tiene problemas.

Los valientes jugadores de rol -Marcus Morris, Marcus Smart y Baynes- han sido en general excelentes, pero el balance está fuera del equipo que eran al que están tratando de llegar a ser. Hasta que la ofensiva se resuelva por sí sola y las Cs desarrollen algún tipo de continuidad en ese sentido, seguirán siendo un equipo mediocre que juega bien sólo en rachas.

 

Habiendo encontrado una estrella en Victor Oladipo, los Pacers están tratando de llenar los huecos con tantos buenos jugadores como sea posible.

Esa no es una mala estrategia para construir la plantilla, pero es difícil ganar de esa manera en los playoffs. Es tentador no tomar en serio a Indy por su falta de potencia estelar, pero este es un equipo sólido que juega bien en defensa y que no debería darse por descontado.

Destaca la aparición de Domantas Sabonis. Su porcentaje real de tiros es el más alto de la liga, y eso mientras intenta hacer sólo dos tiros desde una distancia de 3 puntos. Un hombre grande en todos los sentidos, Sabonis es casi imparable alrededor de la canasta.

Los Pacers no anotan como un equipo de élite y puede que eso sea su perdición, pero este es un buen equipo que le dará a alguien cabida en los Play offs.

 

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El resto de la conferencia está un poco dispersa. Kemba Walker es la versión de la costa este de Damian Lillard y el punto distintivo de los Hornets indica un equipo que es mejor, aunque no suficiente para inclinar la balanza. Los Pistons son decentes y los Magic son agradablemente sorprendentes.

Pero en la cima, el Este vuelve a ser interesante, y eso es algo.