Los problemas de Houston han sido muchos, pero al menos puede sentirse bien por la forma en que compitió en Brooklyn.

El miércoles en Houston, Chris Paul invitó al novato Gary Clark a su casa. Los Houston Rockets fueron derrotados en casa la noche anterior, 104-85, anotando sólo 15 puntos en el primer cuarto contra los Portland Trail Blazers. Fue su quinta derrota en seis partidos, no es en absoluto la forma en que se imaginaba que empezaría la temporada después de acercarse lo más posible a las finales de la NBA.

“Estaba diciendo que no puedo imaginarme cómo esto probablemente le está volviendo loco como novato”, dijo Paul. “Como, oh, esto nunca va a salir bien. Así que, afortunadamente, he estado por aquí el tiempo suficiente para saber que la forma en que comienza no siempre es la forma en que termina y viceversa. En realidad, cuando el juego sucede y perdemos, estoy enojado o algo así, pero cuando me doy cuenta de todo lo demás que está pasando, estoy bien”.

Por muy guay que sea Paul, antes de la práctica de los Rockets el jueves en Brooklyn no tenía mucho que decir sobre por qué han estado tan fuera de lugar. Dejó el término “liga de hacer o no hacer” y dijo que nadie está “apretando el botón de pánico”, los cuales serían cuadrados obvios en un juego de Bingo de equipo de lucha.

Para ser justos con Paul, sólo ha jugado dos partidos junto a su futuro compañero en el Salón de la Fama, James Harden. El pequeño James Ennis, el hombre que se suponía que mantendría unida la defensa de Houston en ausencia de Trevor Ariza y Luc Mbah a Moute, se perdió todo lo que había ganado en casa contra los Utah Jazz, Los Angeles Clippers y Portland. Un reportero le preguntó a Paul lo que se necesitaría para que los Rockets recuperaran su fanfarronería, y fue un poco simplista.
“Ganar”, dijo Paul. “Tratando de que todos vayan a la cancha. Estoy tratando de darles algo a todos ustedes. Sé que tienen que escribir algo. No tengo nada. Pero, quiero decir, es simple.”

¿Hace falta una sola victoria para cambiar el impulso y hacer que las cosas vayan en la dirección correcta?
“No lo sé”, dijo Paul. “No lo sé. ¿Entiendes lo que quiero decir? No lo sé. No lo sé. Lo que vamos a hacer es practicar, y vamos a jugar al aro mañana y a seguir construyendo hasta que recuperemos nuestro grupo completo”. Si ganáramos todos los partidos ahora mismo, no tendríamos lo que necesitamos, porque James no está jugando. Así que no sabremos nada hasta que veamos cómo somos”.

En ese momento, los Rockets no tenían el mismo aspecto que la temporada pasada. Preguntado sobre su defensa, el entrenador Mike D’Antoni respondió con una carcajada y una sola palabra: “¿Última?”.
En realidad fueron 24º en rating defensivo, según NBA.com. Houston ha estado cometiendo demasiadas faltas, rebotando terriblemente, no protegiendo la pintura (está a sólo unos puntos porcentuales de ser el último en frecuencia y porcentaje de goles de campo en los tiros de sus oponentes a la llanta, según Cleaning The Glass) y, cuando P.J. Tucker ha estado en el banquillo, ha sido literalmente el peor equipo defensivo de todos los tiempos, según Michael Pina, de Vice Sports. Si estabas en los Rockets después de perder a Ariza y Mbah un Moute en la agencia libre, probablemente has estado muy contento con tu predicción de pretemporada.

Sería una cosa, sin embargo, si Houston simplemente hubiera tenido un momento difícil en la defensa. Lo sorprendente de las dos primeras semanas de la temporada es que ha sido aún peor en el otro extremo. Entrando en su juego contra los Brooklyn Nets el viernes, los Rockets ocuparon el puesto 26 en la clasificación ofensiva y el 28 (!) en la clasificación neta, sólo por detrás de los Orlando Magic y los Phoenix Suns. No han estado llegando a la línea de tiro libre, terminando en el borde o disparando bien desde una distancia de 3 puntos. Los equipos rivales han retrocedido en la cobertura de pick and roll, y en gran medida no les han hecho pagar. Cuando D’Antoni ofrece no-explicaciones como “sólo tenemos que jugar mejor en general”, es aburrido, pero no está mal.
“No hay razón por la que seamos como somos ahora”, dijo D’Antoni. “No hay razón por la que podamos ponerle un dedo encima”.
“Lo que sí sé es que estoy agradecido de que no sea una temporada de fútbol”, dijo Paul.

Después del último zumbido en el Barclays Center, Tucker gritó en el pasillo hacia el vestuario de visitantes: “¡Mátalo! ¡Mátala! ¡Mátala! ¡Así es como jugamos! ¡Así es como juegan los Rockets!”
Tucker estaba entusiasmado porque era la primera vez esta temporada que competían así. Houston venció a Brooklyn 119-111 al encontrar la desesperación que cabría esperar de un equipo que necesitaba una victoria de la peor manera. Usted podría definir el baloncesto de los Cohetes por su afinidad por la línea de 3 puntos, su aversión a los saltadores de rango medio o su uso intensivo de aislamientos, pero para Tucker, se trata de lo que hacen en el otro extremo.

“Sólo lo dejo todo ahí fuera”, dijo Tucker a CBS Sports. “Jugando duro. Hablando, comunicándose. Dejándolo todo ahí fuera, hombre.”

Cabe señalar que esto no fue una especie de triunfo del tipo “de un hilo a otro”. En el primer trimestre, Houston cedió 26 puntos en la pintura y permitió que Brooklyn disparara 71.4 por ciento. Los Nets se parecían mucho a los Rockets del año pasado, a los interruptores de caza y a las ventajas de las parejas. Llegaron al borde cuando quisieron, y crearon 3 puntos abiertos y en ritmo una y otra vez.

A finales del segundo cuarto, un frustrado Carmelo Anthony empujó descaradamente al Rondae Hollis-Jefferson por la espalda en lugar de pelear alrededor de una pantalla. Un saque de esquina 3 de Spencer Dinwiddie puso a los Nets por 14, y en el tiempo muerto que siguió, Paul instruyó a los entrenadores para que dejaran que los jugadores hablaran entre ellos. Ya fue suficiente.

En el apiñamiento, Paul retó a sus compañeros de equipo a que hicieran algunas paradas. Si los Cohetes iban a sacar a los Nets de la línea de 3 puntos, necesitaban que el hombre bajo estuviera listo en el borde y que todos los demás hicieran sus rotaciones. “Estábamos gritando, maldiciendo”, dijo Anthony, y el tiempo muerto condujo directamente a una carrera de 13-4. En la segunda mitad, mantuvieron a Brooklyn a un modesto (para los estándares de 2018) 50 puntos sobre un 37.5 por ciento de tiros.

“Podríamos haber soltado la cuerda y anotar esto como una pérdida”, dijo Paul. “Era más grande que sólo ganar el partido. Cuando lleguemos en febrero y abril y cosas así, ganar este partido o perderlo no es para tanto. Es cómo reaccionas a la adversidad durante el juego”.

Para ser claros, Houston no habría ganado la victoria sin que Paul fuera un superhéroe. Este equipo es moderno en muchos aspectos, pero tener un ejército de creadores de juego no es uno de ellos. Consiguió 32 puntos en 13 de 27 disparos con 11 asistencias, 7 rebotes, 2 robos, 2 bloqueos y 2 golpes de 3 puntos. Los Rockets fueron superados por 12 puntos en los 11 minutos que pasó en el banquillo. Le dijo a AT&T SportsNet que estaba “muy cansado” antes de salir de la cancha.

“Eso es lo mejor que se puede hacer”, dijo D’Antoni. “Eso es lo que Chris es. Su voluntad, su corazón no te dejará perder. Especialmente cuando los tiempos son difíciles. Y sabía que los tiempos eran difíciles. Tuvo que encontrar aún más dentro de sí mismo, y lo hizo. Por eso es uno de los mejores. Tiene un espíritu increíble que no te dejará perder”.

Más allá de la actuación de Paul, había mucho por lo que sentirse bien: Los 28 puntos más altos de la temporada de Anthony en tiros de 9 por 12; el esfuerzo de Clint Capela de 22 puntos, 13 de rebote, cinco de asistencia y dos de bloqueo; la habitual intensidad defensiva de Tucker en toda la cancha y la forma en que Houston cerró colectivamente a Dinwiddie después de llegar a donde él quería en la primera mitad. D’Antoni se sintió lo suficientemente aliviado como para ofrecer un poco de ligereza en la descripción de los preparativos para el partido.

“Bueno, el equipo no puede entrar en pánico, no puedo mostrarles pánico”, dijo D’Antoni. “Pero por dentro, estoy entrando en pánico. Eso es lo que hacemos como entrenadores”.
Entonces, ¿esta victoria será suficiente para que los Rockets recuperen su fanfarronería? Eso todavía no está claro, pero al menos ahora han demostrado que son capaces de mantenerse unidos cuando todo va mal. También, Harden estará de vuelta en la alineación el sábado en Chicago. Eso no puede hacer daño.